The Blue Elephant and the Thai Cine Building, Bangkok

เรื่องเก่าเล่าใหม่

Text by Angela Thien
Translation by Chidsupang Chaiwiroj

Travel along Bangkok’s modern skytrain and you’ll see some of the city’s most recognisable scenes from a bird’s eye perspective. There’s the bustling roundabout that circles Victory Monument, the hip streetwear and students around Siam, and the river boats that gather at Saphan Taksin. If you happen to roll by Sathorn station however, there is one place that seems to pull you right back into the colonial era.

Surrounded by glass and metal skyscrapers and one of Bangkok’s busiest thoroughfares is the former Thai Chine Building, which today houses the Blue Elephant Restaurant and Cooking School. Built in 1903, around the time of King Rama V, the Thai Chine Building opened as the Bombay Department Store. At the time, Sathorn was known as one of the most exclusive neighbourhoods in Bangkok, within close proximity to the river, the Royal Palace and a favourite rest stop for passing authors, the Oriental Hotel. This was an era before many of the city streets were paved, with cars having been introduced to the country just three years prior. Rattling alongside rickshaws and pedestrians, it was estimated that there were only 300 automobiles in the country at the time.

In 1928 a group of affluent businessmen purchased the aging Bombay Department Store at a bargain price. This was the start of the Thai Chinese Chamber of Commerce, but it wasn’t until January 1930 that His Majesty King Rama VII would inaugurate the building as the Chamber of Commerce’s Headquarters. World War II was a tough time for the building. As Thailand was invaded by Japan in December 1941, the Thai Chine Building was used by the Imperial Japanese Army and made into a Command Centre. After the war, the structure was returned to its former owners, and was used for offices and functions until the opening of the Thai CC Building, a modernised glass structure that now give the Thai Chine Building a mirrored backdrop.  

Falling into some disrepair over the years, In 2002 the Thai Chine Building was once again given a new identity. It was fully restored and transformed into the Blue Elephant Cooking School and Restaurant in Bangkok. The Blue Elephant brand, created by Thai Chef Nooror Somany Steppe opened their first restaurant in Belgium. When returning to her home country, bringing the brand to this historic location was a labour of love.

“There was a lot to be done,” says Chef Nooror, “The interior walls used to be painted a horrible dark red colour. We made it more light and airy, but we kept the exterior exactly as the original. It’s a special place in the best location in the city, and we are lucky to be the custodians of this historic building.”

Today, the top floor of the building houses the cooking school where people from all over the world come to learn the intricacies of Thai cuisine. The rest of the house serves as parts of the restaurant, with more private areas tucked along its wings and the Blue Bar which stands on the building’s bay facing Sathorn Road.

An air of mystery still surrounds the old structure. The Blue Elephant Staff are known to raise their hand in a traditional Thai ‘wai’ towards three directions upon entering the doorway. It’s a traditional belief and an act of respect to the building’s spirits. The ‘spirits’ are not your usual haunting type, but said to be more inclined to protect and bless. This easy to believe, considering how their ‘home’ stands strong against changing tides.

The Blue Elephant Restaurant and Cooking School is located right at the Surasak BTS exit or 288 South Sathorn Road. Tel +662 673 9353 (blueelephant.com/bangkok/)

หากอยากเห็นกรุงเทพฯ จากมุมสูงแบบง่ายๆ คุณอาจจะเลือกเดินทางโดยรถไฟฟ้าเพื่อชมทิวทัศน์จากด้านบน ที่จะพาคุณผ่านอนุสาวรีย์ชัยสมรภูมิที่คลาคล่ำไปด้วยผู้คน สถานีสยามที่เต็มไปด้วยวัยรุ่นแต่งตัวเก๋ ไปจนถึงสะพานตากสินที่เต็มไปด้วยเรือข้ามฟากรอรับส่ง แต่ถ้าคุณเกิดผ่านเส้นสาทร คุณจะสะดุดตากับอาคารหลังหนึ่งที่จะพาคุณย้อนเวลาไปสู่ยุคโคโลเนียลในแทบทันที

อาคารที่เมื่อก่อนเคยเป็นอาคารหอการค้าไทย-จีน ที่ล้อมรอบด้วยตึกสูงเสียดฟ้าในย่านที่คึกคักที่สุดย่านหนึ่งของกรุงเทพฯนี้ปัจจุบันเป็นที่ตั้งของร้านอาหารและโรงเรียนสอนทำอาหาร Blue Elephant อาคารที่สร้างขึ้นในปีพ.ศ. 2446 ซึ่งอยู่ในรัชสมัยของพระบาทสมเด็จพระจุลจอมเกล้าเจ้าอยู่หัวนั้นแรกเริ่มเคยเป็นห้างสรรพสินค้าบอมเบย์​ ในช่วงเวลานั้น ย่านสาทรถือเป็นหนึ่งในย่านหรูของกรุงเทพฯ เนื่องจากอยู่ใกล้กับแม่น้ำ พระบรมมหาราชวัง รวมถึงโรงแรมโอเรียนเต็ลที่เหล่านักเขียนชื่อดังชอบมาเข้าพัก ช่วงนั้นเป็นยุคก่อนที่ถนนส่วนใหญ่จะลาดยาง และรถยนต์ก็เพิ่งจะเข้ามาวิ่งในประเทศเพียง 3 ปีก่อนหน้านั้น และรถยนต์ที่แล่นคู่ไปกับหาบเร่และคนเดินถนนก็อาจมีจำนวนเพียง 300 คันเท่านั้น  

ปีพ.ศ. 2471 กลุ่มนักธุรกิจผู้มั่งคั่งเข้าซื้อกิจการห้างสรรพสินค้าบอมเบย์ที่เริ่มจะทรุดโทรมในราคาถูก นั่นคือจุดเริ่มต้นของหอการค้าไทย-จีน แต่ถ้าจะนับจุดเริ่มต้นแบบเป็นทางการ คงเป็นเดือนมกราคม ปีพ.ศ. 2473 ที่พระบาทสมเด็จพระปกเกล้าเจ้าอยู่หัวทรงเสด็จฯเปิดอาคารสำนักงานใหญ่ของหอการค้าไทย-จีนอย่างเป็นทางการ ก่อนที่อาคารและประเทศไทยต้องเจอกับภัยครั้งใหญ่ นั่นก็คือสงครามโลกครั้งที่ 2 เมื่อประเทศไทยโดนกองทัพญี่ปุ่นรุกรานในเดือนฑันวาคม ปีพ.ศ. 2484 อาคารหลังนี้ถูกใช้เป็นกองบัญชาการของกองทัพญี่ปุ่น เมื่อสงครามสิ้นสุดลง อาคารหอการค้าไทย-จีน ก็ได้กลับคืนสู่เจ้าของเดิม และถูกใช้เป็นสำนักงานและที่จัดเลี้ยง จนกระทั่งมีการเปิดอาคารไทยซีซี อาคารกระจกแบบโมเดิร์นที่ได้กลายเป็นฉากหลังแบบสมัยใหม่ให้กับอาคารโคโลเนียลหลังนี้

หลังจากถูกปล่อยให้ทรุดโทรมมานาน อาคารหอการค้าไทย-จีน ก็ถูกพลิกฟื้นขึ้นมาอีกครั้งพร้อมอัตลักษณ์ใหม่ในปีพ.ศ. 2545 โดยตัวอาคารได้รับการบูรณะและกลายเป็นที่ตั้งของโรงเรียนสอนทำอาหารและร้านอาหาร Blue Elephant สาขากรุงเทพฯ แบรนด์ Blue Elephant ที่ก่อตั้งโดยเชฟนูรอ โซ๊ะมณี สเต็ปเป้ เชฟชาวไทยนี้เปิดร้านสาขาแรกในเบลเยียม เมื่อเชฟนูรอตัดสินใจกลับมายังมาตุภูมิ เธอก็ได้พาแบรนด์มาตั้งอยู่ที่อาคารหลังนี้ที่เธอชอบมาก แต่ก็แน่นอนว่าด้วยความที่เป็นอาคารเก่าแก่ เธอจึงต้องใช้แรงกายแรงใจอย่างมากในการบูรณะอาคารหอการค้าไทย-จีนขึ้นมาใหม่

ๆ“ต้องซ่อมแซมเยอะเลยค่ะตอนนั้น” เชฟนูรอเล่าให้ฟัง “ผนังด้านในเคยทาสีแดงเข้มที่ดูไม่ได้เลย เราก็เลยปรับให้ดูสว่างและโปร่งมากยิ่งขึ้น ส่วนด้านนอกนั้นยังคงเดิมไว้ทุกอย่าง อาคารหลังนี้เป็นอาคารสุดพิเศษที่ตั้งอยู่ในทำเลทอง และเราก็โชคดีมากที่ได้มาตั้งร้านและโรงเรียนสอนทำอาหารในอาคารประวัติศาสตร์แห่งนี้”

ปัจจุบันนี้ อาคารชั้นบนเป็นที่ตั้งของโรงเรียนสอนทำอาหารที่เป็นจุดหมายของคนจากทั่วโลกที่อยากเรียนรู้ศิลปะการทำอาหารไทยอันแสนละเอียดอ่อน ส่วนพื้นที่ที่เหลือนั้นเป็นส่วนของร้านอาหาร โดยประกอบด้วยห้องอาหารส่วนตัวบริเวณปีกของอาคาร และ Blue Bar ที่ตั้งอยู่ตรงส่วนหน้าของอาคารโดยหันเข้าหาถนนสาทร

แต่กระนั้น กลิ่นอายของความลึกลับยังคงอบอวลอยู่ในอาคารเก่าแก่แห่งนี้ พนักงานของ Blue Elephant มักจะไหว้สามทิศก่อนที่จะเดินข้ามธรณีประตูทุกครั้งเพื่อสักการะเจ้าที่ตามความเชื่อดั้งเดิม คำว่า ‘เจ้าที่’ นั้นไม่ใช่ภูตผีประเทศที่หลอกหลอน แต่เป็นเหมือนวิญญาณที่ช่วยปกปักษ์และดูแลผู้อยู่อาศัยเสียมากกว่า ฟังดูแล้วก็เข้าเค้าอยู่ไม่น้อย เพราะอาคารที่เป็น ‘บ้าน’ ของพวกเขาแห่งนี้ได้ข้ามผ่านกระแสการเวลามานานนับศตวรรษ  

ร้านอาหารและโรงเรียนสอนทำอาหาร Blue Elephant ตั้งอยู่ติดกับสถานีรถไฟฟ้าสุรศักดิ์ บนเลขที่ 288 ถนนสาทรใต้ โทร. 02-673-9353  (blueelephant.com/bangkok/)